Negara-negara Pasifik menghadapi ‘dekade yang hilang’ karena biaya ekonomi Covid | Kepulauan Pasifik

Negara-negara di Pasifik mengambil risiko “dekade yang hilang” setelah pandemi Covid, dengan kawasan itu menghadapi kontraksi ekonomi terbesar dalam empat dekade, menurut sebuah laporan baru tentang bantuan luar negeri.

Peta Bantuan Pasifik Lowy Institute terbaru, yang menetapkan pengeluaran bantuan dan sumbangan untuk wilayah Kepulauan Pasifik, menunjukkan US$2,44 miliar bantuan asing mencapai Pasifik pada tahun 2019, yaitu sekitar 8% dari PDB kawasan.

Bantuan Australia ke kawasan itu telah meningkat, setelah tumbuhnya kekhawatiran “diplomasi lunak” China melalui pinjaman lunak untuk proyek-proyek infrastruktur mengurangi pengaruh Australia di kawasan itu. Sementara total anggaran bantuan luar negeri Australia telah menyusut di bawah Koalisi, Pasifik telah menjadi fokus dari apa yang tersisa, dengan Australia “memperlengkapi kembali” anggarannya untuk meningkatkan kontribusinya kepada tetangga-tetangga Pasifik.

Namun China, kekuatan baru di kawasan itu, memangkas kontribusinya pada tahun yang sama, mengurangi anggaran bantuannya dari US$246 juta pada 2018 sebesar 31%, menghasilkan US$169 juta pada 2019.

Lowy melaporkan bahwa itu adalah tingkat bantuan terendah yang diberikan China kepada kawasan Pasifik sejak 2012, dengan penurunan yang terjadi bahkan ketika Beijing mendapatkan aliansi diplomatik baru. Pendanaan China ke kawasan ini lebih sering diberikan dalam bentuk pinjaman lunak, membuat negara-negara berhutang kepada pemerintah. Pada 2019, 67% bantuan Tiongkok diberikan dalam bentuk pinjaman, naik dari 41% tahun sebelumnya.

Analisis awal untuk tahun 2020 tidak menunjukkan indikasi bahwa China telah meningkatkan dukungan keuangannya, meninggalkan pemerintah di kawasan itu dengan kesenjangan keuangan yang hanya memiliki sedikit harapan untuk diisi.

Analisis Lowy Institute, yang akan dirilis pada hari Rabu, memperkirakan tambahan US$3,5 miliar akan dibutuhkan untuk kawasan itu untuk pulih dari pandemi, tetapi donor tampaknya kekurangan pasokan.

Secara keseluruhan, bantuan ke Pasifik turun 15% pada 2019, dengan pengeluaran kesehatan hanya 11% dari US$2,44 miliar.

Lowy melaporkan Australia menyumbang 42% dari semua bantuan ke kawasan Pasifik antara 2009 dan 2019, tetapi dalam beberapa tahun terakhir, jumlah uang yang dihabiskan untuk kesehatan telah dipotong demi proyek infrastruktur.

Sebagai bagian dari tanggapan pandemi, Australia menetapkan paket Covid sementara AU$305 juta dalam program Pacific Step-Up, yang bertujuan untuk “membantu mengatasi biaya ekonomi dan sosial dari pandemi di Pasifik dan Timor-Leste, membantu mendukung stabilitas kawasan dan pemulihan ekonomi”.

Paket itu sebagian besar dirancang untuk membantu pemerintah Pasifik mempertahankan layanan penting, termasuk penerbangan, selama pandemi terburuk. Vaksin juga telah dikirim ke pemerintah Kepulauan Pasifik, bersama dengan tim spesialis, untuk membantu mengekang penyebaran Covid.

Tetapi dengan dunia yang mulai bergerak, Lowy Institute menunjukkan lebih banyak yang perlu dilakukan untuk memastikan negara-negara di kawasan Pasifik tidak tertinggal lebih jauh.

Australia juga menghadapi tekanan dari tetangga Pasifiknya untuk bertindak terhadap iklim, dengan peringatan “kelembaman” Koalisi dalam masalah ini merusak posisinya di Indo-Pasifik, pada saat yang sama berusaha untuk meyakinkan mitra bahwa pakta Aukus strategis baru tidak akan meningkatkan ketegangan pertahanan di kawasan.